Еще с XVIII в. существовали закрытые учебные «институты благородных девиц», учрежденные для девушек из дворян. Позднее в духовном ведомстве для дочерей лиц духовного звания открывались женские гиархиальные училища. В конце 50-х гг. XIX в. в России появились первые открытые женские училища для представительниц всех сословий – 6-7-годичные и 3-годичные. Они создавались ведомством императрицы Марии но инициативе педагога Н.А.Вышнеградского (первое бессословное семиклассное женское училище – Мариинское – было открыто в Петербурге в 1858 г.), а затем – министерством народного просвещения. В изданном 30 мая 1858 г. « Положении о женских училищах ведомства министерства народного просвещения» предписывалось содержать женские училища на общественные, благотворительные и частные средства; выделение правительственных субсидий было возможным лишь в конкретных случаях.

10 ноября 1862 г. женские училища были переименованы в женские гимназии, утверждался их устав. Создавались также женские прогимназии. Женские гимназии имели сокращенную программу преподавания общеобразовательных дисциплин, но были, как и мужские, семилетними. Женское образование в России становилось бессословным. К концу XIX в. действовали 142 женские гимназии, в том числе 28 частных и 29 мариинских.

Первым начальником петербургских женских гимназий был

Н.А.Вышнеградский. Ему принадлежала идея создания высших женских учебных заведений. В 1860 г. в петербургском Мариинском училище он открыл педагогический класс для подготовки учительниц. Данное начинание было закреплено в Положении 1870 г., которое разрешило создавать 8-й педагогический класс всем женским гимназиям. В 1863 г. на основе образованного Н.А.Вышнеградским педагогического класса были учреждены педагогические женские курсы.