Отношение к Петровским реформам играло значительную роль в формировании мировоззрения российского общества XIX в. В среде передовой молодежи сформировались два противоположных идеологических лагеря — западники и славянофилы.

Западники уважительно (порой восторженно) относились к нововведениям Петра. На формирование их взглядов влияли идеи немецкого философа Гегеля. Исследуя закономерности исторического процесса, Гегель сделал вывод, что существуют народы исторические и неисторические. Историческим народам суждено творить историю, тогда как участь остальных, неисторических, состоит в том, чтобы покоряться или искать духовных поводырей.

Исторический путь развития человечества оказывался, таким образом, фактически завершенным, поскольку судьбы отдельных народов предопределены. По мысли Гегеля, к историческим народам относится прежде всего германская нация. Германия представлялась ему идеалом, к которому должны сремиться другие народы. Некоторые (западноевропейские) народы были близки к этому идеалу. Другие же (в том числе славянские) находились в состоянии культурного и хозяйственного застоя, поскольку оказались не способны рационально устроить свое общество и государство подобно тому, как это сделали немцы.

Западники пытались применить положения философии Гегеля к явлениям русской жизни и русской истории. С их точки зрения, допетровская Россия представляла собой типичное неисторическое государство, лишенное связей с Западом (с Германией), и потому обреченное на упадок По мнению западников, в допетровской Руси не было «разумной» жизни, отсутствовала возможность социального прогресса.