Правление Петра I характеризовалось активным законотворчеством, охватывающим практически все сферы жизни населения. Новые законы регулировали отношения между подданными и государством, права и обязанности представителей отдельных сословий. Генеральный регламент, вступивший в действие в 1720 г., определял права и обязанности всей иерархии чинов и служителей, начиная от сторожа и заканчивая президентом коллегии.

Помимо Генерального регламента каждое учреждение руководствовалось своим регламентом (инструкцией), определявшим права и обязанности по управлению конкретной отраслью хозяйства или отдельной категорией населения. Многие из царских указов носили публицистический характер и были обращены непосредственно к подданным, которым предписывались определенные нормы поведения в хозяйственной, духовной и семейной жизни. При этом государство обладало правом вторгаться в частную и даже интимную жизнь.

Правительственные указы ориентировали подданных на рациональное хозяйствование, требуя от них, например, выделывать кожу ворванным салом, а не дегтем, строить печи не на полу, а на фундаменте и т.п. Духовная жизнь населения также регламентировалась правительственными распоряжениями: указ определял размер штрафов для лиц, уклонявшихся от посещения церкви.

Какое бы место подданные ни занимали в сословной иерархии, царь сурово и неукоснительно требовал от них выполнения издаваемых им указов.

Все указы Петра I состояли из трех частей. В первой царь разъяснял подданным разумность и полезность вводимой нормы. Например, законодатель убеждал убирать хлеб косами вместо серпов на том основании, что этот способ «гораздо споряе и выгоднее, что средний работник за десять человек сработает».