Мы, бывшие сего великого государя слуги, вздыхаем и проливаем слезы, слыша иногда упреки жестокосердия его, которого в нем не было. Когда бы многие знали, что претерпевал, что сносил и какими он уязвляем был горестями, то ужаснулись бы, колико снисходил он слабостям человеческим и прощал преступления, не заслуживающие милосердия».

Народ же считал, что смерти Петра Великого все его министры радовались. В то время в России появилась лубочная картинка «Мыши кота хоронят». Ее сюжет наглядно показывает, как народ воспринимал отношения между царем и его чиновниками. Фигурки мышей на картинке кривляются, чтобы изобразить горе, но в большей степени — чтобы скрыть радость. Надписи на картинках характеризуют отдельных мышей-чиновников: одна из мышей, например, «плачет, а сама вприсядку скачет».

В народном сознании образ Петра I как царя, близкого простым людям, все более возвышался после его смерти, несмотря на то, что при жизни царь был жестоким крепостником. Негативные качества быстро стирались из народной памяти. Но народ не мог подытожить и оценить петровские преобразования. Потребовалось некоторое время, чтобы среди высокопоставленных особ нашелся человек, способный охарактеризовать важнейшие достижения Петровской эпохи.

Эту задачу взяла на себя «просвещенная императрица» Екатерина И. Конечно, она не была объективна в своих суждениях. Мудрая женщина и тонкий политик, она понимала, что на Западе русскую историю почти не знают, а то немногое, что знают, — извращают, искажают, представляют в невыгодном для России свете. Сложившиеся за границей мнения о нашем государстве как о «медвежьем углу», окраине Си: бири не способствовали повышению авторитета Российской империи на мировой арене.