Петру все больше нравилась жизнь в семье. Он жаловался Екатерине, что стал стариком. Между тем в 1722 г. ему исполнилось только 50 лет. Здоровье его было подорвано. Пришло время задуматься о наследнике российского трона. Сыновей у него теперь не было. Оставались две незамужние дочери — Анна и Елизавета. Были еще внук Петр (Петр И), сын Алексея и Софии Шарлотты, а также две племянницы — Анна, вдова герцога Курляндского, и Екатерина, жена герцога Мекленбургского. Никому из них царь не хотел оставлять свое государство — боялся, что такие наследники разорят его окончательно.

Петр I собирался передать Россию Екатерине. 5 февраля 1722 г. он обнародовал «Устав о наследии престола», в котором

говорилось, что «всегда в воле правительствующего государя, кому оный хочет, тому и определить наследство». В «Уставе» содержалось обоснование права царствующей особы назначать себе преемника по своему усмотрению, минуя старшего сына. Подобно тому как по указу о единонаследии родители могли передать недвижимое имущество достойному наследнику, «хотя и меньшему, мимо больших. который бы не расточал наследства», так и назначение наследника престола находилось теперь «в воле правительствующего государя». Это противоречило русским традициям, требовавшим передачи трона старшему мужчине в роду. Для всенародного разъяснения Феофан Прокопович написал «Правду воли монаршей». Так создались предпосылки для череды дворцовых переворотов и аппаратно-бюрократических интриг в будущем. В 1723 г. Петр I решил короновать на царствование Екатерину, и 7 мая 1724 г. она была торжественно объявлена императрицей.