«Тишайший» царь Алексей Михайлович, неожиданно скончавшийся 29 января 1676 г. в возрасте 46 лет, оставил после себя многочисленное семейство. Его первая супруга Мария Ильинична Милославская родила 13 детей; из них в живых остались сыновья Федор, Иван и пять дочерей, из которых важную роль в российской истории предстояло сыграть Софье. Вторая жена Алексея Михайловича Наталья Кирилловна Нарышкина принадлежала к не очень знатному боярскому роду. От брака с ней у Алексея Михайловича родились две дочери и сын, которому и суждено было войти в историю под именем Петра Великого.

Почти все царские дочери от обоих браков родились здоровыми — по свидетельству современников, их отличало «крепкое сложение». А вот сыновья от Милославской были слабыми и очень болезненными. (В этом историки видят причину вторичной женитьбы Алексея Михайловича: он опасался, что сыновья рано уйдут из жизни, и после его смерти трон останется пустым, что может привести к новым смутам.)

Старшему сыну Федору к моменту смерти царя исполнилось всего 14 лет. Он страдал тяжелым недугом, из-за чего его ноги опухали и юноша не мог передвигаться самостоятельно. В отличие от своего единоутробного брата Ивана Федор отличался развитым умом. Его наставником был выдающийся мыслитель и писатель того времени, просвещенный монах Симеон Полоцкий. В воспитании царевича преобладало религиозное направление, однако Полоцкий, сам подверженный католическому влиянию, не стремился прививать Федору интерес к русской старине, а внушал идеи, имевшие хождение в Киевско-Могилевской академии (где он прежде учился), обучал польскому языку и латыни. Полоцкий преподал Федору основы стихосложения, благодаря чему царевич выполнил вольный поэтический перевод нескольких псалмов с церковнославянского.