Василий Осипович Ключевский (1841—1911) был учеником С.М. Соловьева, разделял многие его взгляды, но не перенял убежденности своего учителя в исключительной роли государства и государственных институтов. По мнению Ключевского, история движется вследствие взаимодействия трех факторов — природных условий, общественных отношений и воли отдельных личностей. При этом природным условиям (которым, кстати, уделял внимание и Соловьев) принадлежит главная роль.

Взаимодействие между обществом и природой Ключевский рассматривал с иной точки зрения, чем Соловьев. Соловьев рассматривал государство как некое живое «существо», обитающее внутри некоторой территории. Ключевский же полагал, что существуют этносы (народы), которые в своем культурном, хозяйственном и политическом развитии подчиняют себе все новые и новые территории, сталкиваясь при этом с другими этносами. Иногда такое взаимодействие полезно, иногда вредно. История России в понимании Ключевского — это «история страны, которая колонизируется». Многовековой процесс развития русского этноса он рассматривал как освоение огромных пространств Евразии. Экономический и культурный расцвет в таких условиях возможен лишь в том случае, если нет препятствий, мешающих народу плодотворно трудиться на занятой им территории.

В числе факторов, препятствующих развитию народов, Ключевский называл самодержавие, то есть ничем не ограниченную власть монарха. В связи с этим Петр I подвергается самой суровой критике как царь, окончательно утвердивший самовластие на русской земле Первоначально Ключевский (возможно, под влиянием Соловьева) оценивал заслуги Петра в целом позитивно. В научных работах Ключевского, написанных до начала XX в., можно встретить неоднократные упоминания о том, что Петр был народным вождем и тонко чувствовал потребности государства.