Петр I приехал в армию 31 мая. Карл XII около двух месяцев осаждал Полтаву, надеясь найти в ней большие запасы продовольствия. Русское войско стояло за рекой Ворсклой. Царь известил коменданта Полтавы о своем прибытии письмом, которое было заброшено в город в пустой бомбе. Чтобы освободить город от осады, Петр решил дать генеральное сражение.

Несколько дней русские войска переходили через Ворск- лу. Шведы попытались взять Полтаву штурмом, но их атака была отбита. Карл XII посчитал нужным снять осаду. Оба монарха готовились к решающему сражению. Все преимущества были на стороне русских, но Петр I все еще откладывал бой, поджидая подкрепление из 20 тыс. калмыков.

Во втором часу ночи 27 июня 1709 г. Карл XII отдал приказ о наступлении. Военный историк ГА Леер в описании генерального сражения дал сначала Петру, а затем Карлу следующие характеристики: «Какая бесконечная разница в распоряжениях обоих полководцев, у одного строгий расчет, гармоническое сочетание решительности с осторожностью; у другого игра, самая отважная игра — все предоставлено на авось, все поставлено на карту!».

Ночью, осматривая русский лагерь, Карл XII слишком близко подъехал к сторожевому посту казаков и был ранен в ногу. Король приказал возить себя по полю сражения в коляске. Действиями шведской армии руководил генерал Рен- шильд. Русскими войсками командовал фельдмаршал Шереметев, но душой сражения был сам царь Петр. Он обратился к солдатам с краткой речью, воодушевив их на защиту родины.