Чтобы сохранить свое положение в государстве, дворянство было вынуждено овладевать знаниями. Обучение дворянских детей приобрело характер государственной повинности. По воле царя молодые люди из России в качестве волонтеров отправлялись в страны Западной Европы — Голландию, Англию, Францию, Италию для изучения кораблестроения, кораблевождения, медицины, архитектуры, живописи и т.д. Всего за годы петровских преобразований за границу было отправлено свыше 1000 волонтеров.

Особое внимание уделялось изучению навигации. По возвращении в Россию молодые дворяне, освоившие навигационное дело, сдавали экзамены, нередко при этом присутствовал сам Петр I. Многие дворянские недоросли, особенно из аристократических фамилий, стремились уклониться от обучения, поэтому в 1714 г. был издан указ, согласно которому им запрещалось жениться. С другой стороны, в надежде завоевать доверие царя за границу для изучения морского дела отправлялись и немолодые дворяне. Так, известный дипломат ПА Толстой поехал учиться в Венецию, уже имея внуков.

Расширение сети учебных заведений требовало издания разнообразной учебной литературы. В 1701 г. появился «Букварь словенскими, греческими, римскими письмены учатися хотящим», автором которого был преподаватель Славяно- греко-латинской академии Федор Поликарпов. В 1703 г. вышла знаменитая «Арифметика, сиречь наука числительная» Леонтия Магницкого. В его учебнике не только излагался теоретический материал, но и давались практические советы относительно того, как определить высоту стен, глубину колодца и т.п. «Арифметика» Магницкого в течение полувека являлась основным учебным пособием по математике.