По реформе земля переходила юридически в руки крестьян и помещики не могли ее отнять. Реформа переводила крестьян из разряда пользователей землей в разряд собственников ее, хотя и не сразу, и за выкуп. Часть крестьян была при этом ограблена («отрезки» от наделов). Но отношение крестьянина к земле становилось иным, что оказало большое прогрессивное влияние, особенно на развитие зажиточных хозяйств.

Изменение правового положения крестьян привело к смене формы их эксплуатации. На смену феодальному способу эксплуатации работника пришел капиталистический способ, при котором работ ник уже не является собственностью хозяина, как раньше, а его нужно нанимать, покупать его рабочую силу. Несмотря на долгое су чествование пережитков феодализма и кабалы, переход к капиталистическому способу производства произошел в 1861 – 1863 гг., с момента изменения способа эксплуатации трудящихся.

Именно это определяло буржуазный характер реформы в области правового положения крестьян. Однако и здесь реформа не была достаточно последовательной. Сохранялась принадлежность крестьян к особому сословию, которое было наделено значительно меньшими правами, чем дворянство или купечество. Крестьяне оставались прикрепленными к месту жительства, были связаны круговой порукой в уплате налогов, несли натуральные повинности. Даже при введении бессословных окружных судов в России для крестьян по мелким преступлениям был оставлен сословный крестьянский волостной суд, который сохранил телесные наказания. Многие полномочия помещика перешли частью к государственным органам, а главным образом – к «миру» (общине) и сельскому сходу.