Уездные и губернские земские собрания не были постоянно действующими органами. Очередные сессии собраний созывались один раз в год и продолжались в течение нескольких дней. Могли проводиться и внеочередные сессии. Заседания собраний были открытыми для публики. Однако подавляющее большинство гласных не имело заметного влияния на ход земских дел, их деятельность н земстве даже не оплачивалась. Действие «Положения» распространялось на 34 великорусские губернии и не затрагивало регионы, в которых не было или почти не было дворянского землевладения – Сибирь, Север, южное Поволжье, Урал, а также национальный окраины – остзейский край (там действовало самоуправление немецкого дворянства), Польшу, Литву, западно- русские губернии (в этих районах доминировало землевладение польской шляхты), Кавказ, Среднюю Азию и Казахстан. Введение земских учреждений началось через год после утверждения закона. В 1865 г. начали работу земские учреждения в 19 губерниях, в 1866-1869 гг. – в 12 губерниях, а к концу 70-х – в остальных. Было избрано 11,5 тыс. гласных, из которых половину составили землевладельцы, в основном дворяне.

Правовые и материальные возможности земских учреждений оставляли желать лучшего. Решения земских собраний и управ зачастую нуждались в согласовании с губернскими властями и министром внутренних дел, выполнение постановлений по земским сборам и повинностям было возможным лишь при содействии земской полиции, которая подчинялась не земству, а губернской администрации. При учреждении земств в 1864 г. верховная власть установила размер земских сборов – 2,2 млн рублей, что составило менее половины суммы всех местных сборов. Однопроцентным земским сбором облагался доход с земледелия, собственно земли, крестьянских промыслов, торгово-промышленных заведений и др.