Крестьяне одного помещика составляли сельское общество, поэтому иногда в селе могло быть несколько сельских обществ и, наоборот, несколько сел входили в одно общество. Домохозяева общества составляли сельский сход, избиравший на трехлетний

I    рок старосту, сборщика податей и представителей на волостной « ход. Волость включала несколько сельских обществ (от 300 до 2000 душ мужского пола) и часто совпадала с церковным приходом. Волостной сход избирал волостного старшину, волостной суд. Права сходов ограничивались в основном хозяйственными и фискальными делами, а на волостного старшину и сельского старосту возлагались полицейские функции, «сохранение общего порядка, спокойствия и благочиния». Они могли арестовывать подчиненных им лиц на 2 дня, назначать на общественные работы на 2 дня или штрафовать до 1 руб.

Над крестьянами был поставлен институт мировых посредников, па которых возлагались вопросы проведения реформы. Мировые посредники назначались из числа местных потомственных дворян и имели значительную власть над крестьянскими органами самоуправления. В уезде крестьянскими делами ведал уездный съезд мировых посредников, а в губернии – губернское по крестьянским делам присутствие. Все эти органы содержались за счет крестьян.

«Положения» 19 февраля 1861 г. устанавливали ряд основных принципов ликвидации повинностей и наделения крестьян землей. «Общее положение о крестьянах, вышедших из крепостной зависимости», исходило из признания права собственности помещиков на все земли, но устанавливало обязательное наделение крестьян усадебной и полевой землей (за исключением тех, кто не имел земли до реформы) сначала за повинности, а потом за выкуп. Преимущество отдавалось «полюбовному» соглашению между крестьянами и помещиками, и при этом условия могли быть самые различные.

Если такового соглашения не достигалось, то в действие вступали жесткие нормы, определяемые «местными положениями».