Огромные экономические и политические перемены в России, падение крепостного строя и участие в разных областях общественной жизни представителей всех сословий требовали значительного расширения системы народного просвещения и развития ее специализации.

Перемены в ведомстве народного просвещения начались сразу после воцарения Александра II. Во второй половине 50-х гг. XIX в. отменяются ограничения в сфере обучения, введенные в последние николаевские годы. 23 ноября 1855 г. было издано высочайшее повеление, разрешавшее принимать на все факультеты университетов неограниченное число студентов. В 1856 г. был восстановлен ученый комитет министерства народного просвещения, в состав которого вошли авторитетные ученые, профессора. Комитет контролировал преподавание в учебных заведениях, занимался составлением новых учебных программ, а также приступил к подготовке школьной реформы. В 1857 г. в столицах было разрешено открывать частные пансионы и школы. В подготовке школьной реформы участвовали выдающиеся русские писатели, общественные деятели и педагоги – Л.Н.Толстой, Н.И.Пирогов, К.Д.Ушинский. Статья Н.И.Пирогова «Вопросы жизни», опубликованная в «Морском сборнике» в 1856 г., выдвигала концепцию общечеловеческого, гуманистического воспитания и образования, отвергала сословные рамки старой системы просвещения. «Быть человеком» – такую цель ставил Пирогов перед каждым русским юношей, вступающим в пору самостоятельной жизни. Статья имела большой успех, встретив широкий отклик в обществе и печати. Сам Н.И.Пирогов стал попечителем Одесского, а затем Киевского учебного округа. К.Д.Ушинский разрабатывал идею создания начальных народных школ – образовательных учреждений, ориентированных на широкие круги социальных низов. Л.Н.Толстой в 1859 г. открыл в Ясной Поляне школу для крестьянских детей, 1 проявлялось его педагогическое новаторство.