Такие люди вызывают противоречивые чувства окружающих – удивления, страха, восторга и ненависти. Он страстно стремился искоренить в окружающем мире все, что не вписывалось в его взгляды. На излете эпохи реформ обличения Победоносцева встречали сочувствие в разных общественных кругах, отнюдь не только консервативных. «Он производил очень хорошее впечатление, – вспоминал о Победоносцеве А.Ф.Кони. – Ум, острый и тонкий, веское и живое слово были им обыкновенно обращаемы на осуждение правительственных порядков царствования, которое началось так блестяще, а кончилось так плачевно». Честность и ясность идей Победоносцева казались желанными ориентирами в запутанной ситуации конца 70-х гг. Не случайно к Победоносцеву тянулся, считал его своим другом и наставником в последние годы жизни Ф.М.Достоевский. Все сильнее подпадал под влияние Победоносцева и наследник престола Александр Александрович.

Доверительные отношения между бывшим учителем и учеником постепенно приобретали оттенок оппозиции курсу правительства, особенно по церковному и национальному вопросам. Победоносцев учил, советовал, наставал, просил почти всегда о чем-то общественно значимом, но никогда не пользовался близостью к наследнику, а затем к царю, для достижения личных карьерных или материальных выгод. После начала войны с Турцией Победоносцев слал наследнику, находившемуся в войсках, подробные реляции о внутриполитическом положении в России. Поскольку по официальным каналам до него доводили лишь военные сводки, они были для Александра единственным источником политических новостей.