В основе реформы лежал принцип постепенности – любимый конек консерваторов всех времен. Постепенно – за два года – должны были быть составлены уставные грамоты, определявшие конкретные условия освобождения крестьян. Затем крестьяне переводились на положение « временнообязанных» л о момента перехода на выкуп. Потом еще следовал период в 49 лет выплаты выкупных платежей (вернее, ссуды государству), после которого земельные наделы должны были стать полной собственностью крестьян.

Размеры наделов определялись местными положениями, которых было четыре. Одно было для 29 великорусских, новороссийских и белорусских губерний с общинной формой землепользования. Второе – для трех малороссийских (левобережных) губерний с подворным землепользованием. Особое местное положение было для Правобережной Украины и четвертое – для Западной Белоруссии и Литвы. По двум последним положениям крестьяне получили все земли, которые у них были до реформы. Это было сделано по политическим соображениям, так как крестьяне там были украинцы и белорусы, а помещики в основном были поляки-католики. После польского восстания 1863 г. крестьяне этих губерний были сразу переведены на выкуп, и их наделы несколько увеличились (до прежних норм инвентарных описей).

Местные положения еще делили губернии на три полосы (черноземная, нечерноземная и степная), а внутри полос выделялись местности и для них устанавливались нормы наделов. В степной полосе был введен единый уставной надел на душу мужского пола (он колебался по разным местностям от 6 до 12 десятин). В остальных полосах в каждой местности были определены высшая и низшая нормы наделов. При этом высший надел был в 3 раза больше низшего. Закон исходил из того, что крестьянам отводится тот фактический надел, которым они пользовались до реформы.