Они являлись высшим учебным заведением, носившим, правда, частный характер.

Доступ женщин к получению высшего образования постепенно расширялся. С 1859 г. допускалось посещение лекций в университетах женщинами в качестве вольных слушательниц. В 1861 г. обсуждался вопрос о разрешении женщинам обучаться в университетах и сдавать экзамены на ученые степени наравне с мужчинами.

Большинство университетов выразило согласие, против этого вы ступили лишь Московский и Дерптский университеты. Однако студенческие волнения 1861 г. привели к официальному отказу женщинам в праве поступать в университеты, что было закреплено в университетском уставе 1863 г. Поэтому более 100 русских женщин получало высшее образование за границей. Власти были обеспокоены массовым отъездом женщин на учебу в другие страны и пошли на уступки. По требованию ученых А.Н.Бекетова, Д.И.Менделеева, И.М.Сеченова создавались специальные женские курсы. В 1869 г. открылись Ал арчинские женские курсы в Петербурге и Лубянские – в Москве, в 1870 г. – Владимирские курсы в Петербурге и «Систематические» по естественным наукам в Киеве, в 1872 г. – педагогические курсы при Обществе воспитательниц и домашних учительниц в Москве. Женские курсы давали учащимся знания в объеме мужских гимназий и готовили их к преподаванию в начальной школе, женских прогимназиях и гимназиях.

В 1872 г. особая правительственная комиссия согласилась с необходимостью учредить высшие женские учебные заведения – высшие женские курсы. Тогда в Москве открылись Высшие женские курсы профессора В.И.Герье – первое в России высшее женское учебное заведение общеуниверситетского характера. Они имели гуманитарную направленность, но наряду с историей и литературой, иностранными языками изучались математика, география, физика, астрономия и другие естественные науки.