Под влиянием петербургского «Союза борьбы за освобождение рабочего класса» подобные организации возникли в Туле, Иваново-Вознесенске, Екатеринославе, Ярославле, Костроме, Киеве и других городах.

1 марта 1898 г. в Минске собрался первый съезд социал-демократов России, провозгласивший создание Российской социал-демократической рабочей партии (РСДРП). Однако реального объединения не произошло, с одной стороны, в силу полицейских репрессий, с другой – по причине внутренних разногласий в среде социал-демократов между «экономистами» и «политиками» (ортодоксальными марксистами). При всем многообразии идейных оттенков 4экономистов» объединяло стремление приноровиться к уровню пролетарской массы, общаться с ней на понятном ей языке. Они буквально понимали лозунг «освобождение рабочих – дело рук самих рабочих». Отсюда их стремление к строительству широкой рабочей организации, не стесненной партийными рамками, чуждой централизму и действующей самостоятельно относительно интеллигентских кружков.

В 1897 г. «экономисты» пришли к руководству петербургским «Союзом борьбы» и заграничным «Союзом русских социал-демократов», приступили к изданию газеты «Рабочая мысль» (1897-1902)    и журнала «Рабочее дело» (1899 – 1902). Среди активных деятелей этого течения были Б.Н.Кричевский, В.А.Бухгольц, Т.М.Копельзон, К.М.Тахтарев, А.А.Якубова, Н.Н.Лохов, П.В.Теплов, В.П.Иваныиин, С.Н.Прокопович.

В 70-е гг. XIX в. народничество безраздельно господствовало на левом фланге русского общественного движения.