После трудной, под огнем противника, переправы наших войск через Дунай, командовавший русской армией великий князь Николай Николаевич (Старший) решил выдвинуть вперед к Балканам для быстрого захвата горных перевалов небольшой подвижный отряд, командование которым возложил на генерала Гурко. Гурко с честью выполнил порученное ему дело. Всего с 4 полками кавалерии, стрелковой бригадой и отрядами болгарского ополчения И.В.Гурко, сбив все заслоны противника, пройдя через незащищенный Хаинкиойский перевал, спустился в долину Тунджи, разбил войска Реуфа-паши и овладел в начале июля 1877 г. перевалом Шипка. После этого войска Гурко двинулись по направлению к Андрианополю.

Движение в глубь страны оторвавшегося от тыла, не обеспеченного резервами и связью 10~тысячного отряда было небезопасно.

Действия смелого генерала вызвали настоящую панику в Констатинололе, и для противодействия отряду Гурко, к этому времени уже командированному в Санкт-Петербург с поручением перебросим, свою гвардейскую кавалерийскую дивизию на театр военных действий, была брошена лучшая турецкая армия Сулейман-паши, срочно отозванная из Черногории.

На востоке Болгарии были блокированы турецкие крепости Шумла и Варна.

За первыми успехами русскую армию постигли крупные неудачи: турецкая армия под командованием Осман-паши заняла и укрепила 17-тысячным отрядом Плевну – важный стратегический пункт на правом фланге русской армии.