Когда в 1879 г. на съезде в Воронеже в организации произошел раскол, Плеханов повел за собой ту часть делегатов, которая выступала за продолжение традиций землевольчества, и резко разошелся с народовольцами-политиками. Созданная им народническая организация «Черный передел» оказалась недолговечной и недостаточно влиятельной, а сам Плеханов и его ближайшие сподвижники вынуждены были в 1880 г. эмигрировать за рубеж. Осмысление акта цареубийста, знакомство с европейскими социал-демократами и рабочим движением на Западе сыграли важную роль в эволюции его мировоззрения. Работа в 1881 – 1882 гг. над переводом «Манифеста Коммунистической партии» окончательно привела его на позиции марксизма.

За 20 лет своего существования группа «Освобождение труда» издала около 300 оригинальных и переводных марксистских произведений. Из них 167 принадлежали перу Плеханова. В самоопределении русского марксизма решающую роль сыграли его брошюры «Социализм и политическая борьба» (1883) и «Наши разногласия» (1884). Народовольческим представлениям о социалистическом перевороте он противопоставил идею двух следующих друг за другом революций – буржуазно-демократической и социалистической. При этом Плеханов предупреждал об опасности преждевременного социалистического переворота. Отказавшись от иллюзий относительно исключительных революционных возможностей крестьянства, он тем не менее считал его наряду с либеральной буржуазией вполне возможным союзником пролетариата в борьбе с самодержавием. В итоге Плеханов приходил к выводу, что под руководством марксистской партии рабочий класс может сыграть роль гегемона освободительного движения в России. Обоснованию истриософии марксизма были посвящены книги Плеханова «К вопросу о развитии монистического взгляда на историю» (1895) и «К вопросу о роли личности в истории» (1898). В.И.Засулич специализировалась на изучении истории общественно-политической мысли.