С исчезновением веча на Руси, демократия не исчезла совсем уж. Новым витком формирования демократических институтов являлась губная реформа в Московском царстве, которая была затеяна Еленой Глинской, матерью Ивана Грозного (Ивану тогда было только 9 лет), в 1539 году.

Московское царство Были сформированы новые комитеты местной власти – земские и губные избы, во главе которых стояли земские и губные старосты соответственно. Принципиальное новшество создаваемых органов власти состояла в том, что такие органы были отнюдь не назначаемыми, а выборными.

Избранным старостам вверяли борьбу с опасными государственными преступлениями — «разбоями». Соответственно положений губной реформы, дела «лихих людей» изымались у волостелей и наместников и отдавались в ведение губных старост, которых избирало провинциальное дворянство, в черных же землях — земских старост, выбиравшихся состоятельным крестьянством.

Что такое «губа» в этом случае? Это довольно крупный территориальный округ России ХVI-ХVII в.в. Приближенно совпадал с волостью, с ХVI века совпадал с уездом. Первоначально губы имелись не повсеместно (сродни эксперимента). Помимо этого, губные органы на местах были образованы не путем устранения режима кормлений, а параллельно с ним, дабы помалу вытеснить его. Кормление – это схема содержания должностных лиц (волостелей, наместников, и пр.) посредством местного населения. Такая схема неизбежно провоцировала злоупотребления и произвол местных властей, которые заинтересованы в обогащении во время нахождения в кормленщиках. В значительной степени как раз потребностью освобождения от такого произвола и была определена реформа местного самоуправления.

Следующим ощутимым моментом реформы являлся указ Ивана IV Грозного «Приговор царской о службах и кормлениях» (1555-1556 гг.). Кормление бесповоротно отменено, в волостях и уездах, где отсутствовали помещичьи землевладения, посадские люди и черносошные крестьяне были вправе избирать «лучших людей» (целовальников, земских судей) и«излюбленных голов» (старост).
Делопроизводство сопровождал земский выборный дьяк. В работе он опирался на выборных с крестьянской общины – десятских, сотских, пятидесятских.

Земские органы разбирали второстепенные и гражданские уголовные дела посадских людей и черносошных крестьян, собирали подати. В виде наказания по простым уголовным делам использовались денежные взыскания и битье кнутом на площади. За серьезные, в особенности, противоправительственные преступления – казнь.