И в провинции в 90-е гг. на смену лавкам (основному типу торговых заведений в 60-80-х гг.) приходят каменные магазины. А в начале XX в. начинают возводиться крупные универмаги, занимающие целые кварталы. Крупнейшие провинциальные торговые фирмы («А.Ф. Второв и сыновья») приобретают всероссийское значение и переносят свое правление в Москву.

Модернизацию торговли тормозили серьезные организационно-технические причины. К ним еле дует отнести: слабость транспортной сети России (недостаточную пропускную способность железных дорог и почти полное отсутствие хороших шоссейных дорог), высокие тарифы, резкие колебания покупательного спроса на товары. Последние зависели от изменений урожайности главных зерновых культур. Отсутствие мощного потока частных сбережений являлось следствием общего низкого уровня благосостояния

населения и недостаточно развитой кредитной системы. Все это определяло малую емкость внутреннего рынка. В России, чтобы запустить в обращение определенную товарную массу, требовался гораздо больший капитал, чем в Западной Европе. Только в крупнооптовой торговле медленное обращение товаров компенсировалось ускоренным оборотом капитала.

Национальное богатство дореволюционной России составлял в первую очередь хлеб. На мировом хлебном рынке наша страна выглядела тогда весьма представительно. Доля России по основным видам хлебов была в 1884-1888 гг. следующей: пшеница – 25,3 %, рожь – 68,7 %, ячмень – 43,6 %, овес – 66 %, кукуруза – 15 %.

К началу XX в. более 40 % российского экспорта составлял хлеб. Им оплачивалось более трети товаров, ввозимых из-за границы. Хлебная торговля питала государственные финансы, гарантировала устойчивость национальной валюты, доходность железных дорог и дивиденды байков, обеспечивала обогащение торговых посредников. Главной экспортной культурой была пшеница, считавшаяся лучшей в мире. Самую ценную часть отечественного экспорта представляло собой зерно твердых пшениц Юга и Юга-Востока России: «гарновка», «кубанка», «белотурка», «арнаутка» и др. Все попытки выращивать в Западной Европе сорта русской пшеницы приводили к перерождению семян через 2-3 года.