После выпуска служил в Министерстве иностранных дел. В 1820-1822 гг. был секретарем К.В.Нессельроде, сопровождал конгрессы Священного союза в Троппау, Лайбахе и Вероне.

С 1822 г. Александр Михайлович занимал различные посты в русских представительствах в Лондоне, Риме, Берлине, Флоренции, Тоскане, Вене, Штутгарте. На Венской конференции послов 1854 г. искусной дипломатической игрой Горчаков предотвратил вступление Австрии в Крымскую войну 1853— 1856 гг. на стороне противников России.

С апреля 1856 г. назначен министром иностранных дел. Политика А.М.Горчакова была направлена на ликвидацию ограничительных положений Парижского мира 1856 г. Заключив военную конвенцию с Пруссией (1863), министр настоял на дружественном нейтралитете России в отношении войн, которые Прусское королевство вело с Данией (1864), Австрией (1866) и Францией (1870-3871).

Воспользовавшись сложившейся после сокрушительного поражения Франции ситуацией, Горчаков объявил об отказе России от 2-й статьи Парижского договора 1856 г. о нейтрализации Черного моря и настоял на признании этого факта другими европейскими державами на Лондонской конференции 1871 г. Ему принадлежит одна из ключевых ролей в создании «Сокш трех императоров», заключенного в 1873 г, В 1875 г. своей нотой протеста ом предотвратил вторичный разгром Франции Пруссией. В ходе гражданской войны 1861-1865 гг. в США, во многом благодаря позиции А.М.Горчакова, Россия полностью и безоговорочно поддержала борьбу северян с Конфедерацией южных штатов.

В 1879 г. по состоянию здоровья А.М.Горчаков фактически отошел от дел и руководство внешней политикой Российской империи сосредоточил в своих руках военный министр Д.А.Милютин.

Волнения ожесточенной борьбы заменяются сношения- ч, полными взаимного доброжелательства.