В 1861 г. при Вольном экономическом обществе был учрежден Комитет грамотности, который рассматривал общие вопросы народного просвещения и активно содействовал устройству народных школ. Помощь народным школам оказывало местное дворянство и сельское духовенство.

В конце 50-х гг. XIX в. по инициативе общественности в России возникают воскресные школы, работавшие по воскресным дням. Первые воскресные школы были созданы в Киеве при поддержке попечителя Н.И.Пирогова. Учащимися в этих школах были как дети, так и взрослые. Они обучались чтению и письму, а также Закону Божию и начальным правилам арифметики. Обучение было бесплатным. Учителя школ (студенты, преподаватели, литераторы, чиновники, офицеры) не получали за свой труд никакого материального вознаграждения. Была открыта подписка для добровольных пожертвований на содержание воскресных школ, учащиеся которых бесплатно должны были получать книги, бумагу, перья и другие предметы, необходимые для обучения. При школах создавались библиотеки и читальни. Воскресные школы появились в столичных городах и быстро распространились по российским губерниям. В начале 60-х гг. насчитывалось около 300 воскресных школ (подавляющее большинство – мужские школы), общая численность учащихся составила 20 тыс. человек. В 1860 г. воскресные школы были официально приравнены к начальным учебным заведениям.

Как «полезное» общественное начинание, воскресные школы встретили одобрение и поддержку правительства. Министр народного просвещения А.В.Головнин распорядился предоставлять воскресным школам гимназические помещения.