Исследования историками материалов местных архивов показали, что истинные масштабы крестьянского движения были гораздо шире, чем свидетельствует статистика, приведенная выше, ибо губернаторы доносили в центр далеко не о всех выступлениях крестьян.

Вместе с тем крестьянское движение было стихийным, разрозненным. Оно охватывало лишь отдельные местности. Это облегчало задачу подавления восстаний. Значение крестьянского движения состояло в том, что оно оказало существенное влияние на политику правительства при разработке проектов реформы 1861 г. и проведение последующих мероприятий; уменьшение выкупных платежей, сложение недоимок, введение обязательного выкупа, отмену подушной подати и соляного налога и др.

Реформа 19 февраля 1861 г. ознаменовала начало новой, буржуазной России, выраставшей из крепостнической эпохи. Поэтому реформа имела революционное значение, она была гранью между двумя эпохами, двумя способами производства: феодализмом и капитализмом. Реформа 1861 г. по историческому значению встала в один ряд с буржуазными революциями в Западной Европе. В результате реформы произошел крупный переворот, смена одной формы общества другой – замена крепостничества капитализмом.

В результате реформы основной производитель перестал быть собственностью своего хозяина, что привело к смене формы эксплуатации. Конечно, другие признаки новой капиталистической системы – полное господство товарного производства и его переход в капиталистическое, буржуазная переделка политической надстройки и т.д. – не могли быть изменены быстро.