Горячим противником «нового слова» в народничестве выступил Н.К.Михайловский. В своей критике этого направления он отстаивал идеалы народников 60-70-х гг, никогда не возводивших в национальное своеобразие России, не идеализировавших народ, не относившихся с пренебрежением к европейской цивилизации и достижениям социальных наук, призывавших к ликвидации помещичьего землевладения и самодержавия.

Идейное противоборство Михайловского с либеральным направлением в народничестве было весьма активным и жестким, но и единство позиций по ряду принципиальных вопросов тоже имело место. В «Русском богатстве» до середины 90-х гг. печатались статьи В.П.Воронцова, С.Н.Кривенко и С.Н.Южакова.

Внутри редакции Кривенко и Южаков противостояли Михайловскому, обосновывая «теорию малых дел».

В теоретической деятельности народников начиная с 90-х гг. все большее место стала занимать полемика с теми, кто считал капиталистическое развитие России предопределенным, а противодействие ему – стремлением законсервировать отсталые социальные отношения, – марксистами. Народники тоже считали себя теоретическими наследниками К. Маркса, ссылаясь на его мнение о принципиальной возможности для России не повторять путь развития западноевропейских государств.