Накануне 1861 г. государственный бюджет базировался преимущественно на подушной подати (прямом налоге, введенном еще Петром I), оброчных сборах и питейном доходе. В пореформенное время главными источниками дохода русского бюджета сделались косвенные налоги, или акцизы. Непрерывное повышение ставок и введение новых косвенных налогов наиболее выпукло характеризует всю налоговую политику России пореформенной эпохи. Открытыми сторонниками косвенного налогообложения были министры финансов И.А.Вышнеградский и С.Ю.Витте. Последний так аргументировал свою позицию в письме императору (1893 г.): «Косвенные налоги имеют существенные преимущества перед прямыми налогами, ввиду того, что взимание их гораздо легче, не требует никаких принудительных мер, всегда тяжелых и нередко убыточных для плательщиков, и что уплата косвенных налогов производится по мере потребления обложенных налогами продуктов небольшими взносами и в такое время, когда плательщик имеет средства для покупки этих продуктов, а следовательно, и для уплаты налогов».

С 1861 по 1900 г. доход от косвенных налогов увеличился с 170 до 775 млн рублей, т.е. в 4,5 раза, и составил 45 % от всех доходов русского государства.

практически удвоил его продажную цену. Доходы от казенной винной монополии дали 49,8 % всех налоговых поступлений 1903 г. Принципы косвенного налогообложения были построены таким образом, что основная тяжесть налогов падала на малоимущие классы. Например, введенный в начале XX в. акциз на махорку составлял 20 % продажной цены, тогда как на дорогие сорта табачных изделий он не превышал 10 %.