Главное и коренное отличие Государственного банка Российской империи от центральных банков других стран состояло в том, что он подчинялся непосредственно Министерству финансов и выступал в роли важного инструмента экономической политики императорского правительства.

По уставу целью деятельности Госбанка являлось «облегчение денежных оборотов» и содействие «отечественной торговле, промышленности и сельскому хозяйству». На Государственный банк были также возложены задачи по ликвидации долгов дореформенных «кредитных установлений». В нем сосредоточивались все средства государственного бюджета, Государственный банк оперировал как казначейскими деньгами, так и частными депозитами: как и любой коммерческий банк, он привлекал деньги на вклады и текущие счета. Банк выдавал кредиты на срок до 9 месяцев предприятиям и частным лицам. В 1894 г. он получил разрешение выдавать ссудам

промышленным предприятиям на срок до 3 лет под залог фабричных зданий и оборудования. С 1889 г. Государственный банк во все возраставших объемах производил операции по кредитованию торговли хлебом в зерне и другими сельскохозяйственными товарами.

В период 1866-1875 гг. Государственный банк направлял на непосредственное кредитование хозяйства 28 % своих ресурсов; в 1876-1879 – 53 %, в 1881-1890 – 63 %. За счет средств Государственного казначейства банк поддерживал ссудами старые предприятия металлургической промышленности, заводы транспортного машиностроения; осуществлял финансовую поддержку железнодорожных дельцов, банкиров, текстильных предпринимателей и даже помещиков, занимавшихся сахароварением у себя в имениях. Ike время своего существования Государственный банк оставался крупнейшим кредитным учреждением страны. В 90-х гг. он сосредоточил у себя около 30 % всех денежных капиталов и имел самую широкую сеть отделений.