В июне 1870 г. в Эмсе состоялось свидание Александра II с императором Вильгельмом I, который пообещал помочь России на Балканах и турецком Востоке, а Александр  согласился удержать Австро-Венгрию от нападения на Пруссию с тыла в случае франко-прусской войны.

В августе 1870 г. началась франко-прусская война. Благодаря позиции, занятой Россией, Австрия осталась нейтральной. «Если Австрия нападет на Пруссию, Россия нападет на Австрию», – заявил русский поверенный в делах в Париже. В сентябре 1870 г. французская армия была взята в плен при Седане, в Париже была провозглашена республика, немцы подступили к столице Франции. Воспользовавшись благоприятно складывавшейся для России обстановкой в Европе и опираясь на обещание Бисмарка, в октябре 1870 г. Л.М. Горчаков разослал европейским державам циркулярную депешу, в которой указывалось па нарушение другими державами статей Парижского трактата, что, в свою очередь, позволяло России не признавать в дальнейшем статей трактата, ущемляющих ее права и мешающих безопасности ее владений.

Циркуляр Горчакова об одностороннем отказе России от выполнения условий Парижского мирного договора вызвал протест со стороны Англии, Австрии, Франции, Италии. В Англии заговорили даже о войне, но международная обстановка складывалась так, что Англия оставалась одна без континентального союзника: Франция находилась в состоянии войны с Пруссией, на границах Австрии были стянуты русские войска. Тогда был поставлен вопрос о созыве конференции держав, участвовавших в подписании Париж- i кого трактата.

Конференция открылась в Лондоне в январе 1871 г. и продолжалась до марта.