В 1853 г. Российско-Американской компании было разрешено занять Сахалин. В 1854 г. по настоянию генерал-губернатора Восточной Сибири Н.Н.Муравьева правительство разрешило организовать экспедицию вниз по Амуру для занятия низовьев этой реки. Данный шаг был продиктован необходимостью усиления обороны русских границ на Тихоокеанском побережье в связи с Крымской войной.

С первых дней царствования Александра II внешняя политика России, выжидательная в Европе, стала весьма активной на Востоке. 26 января 1855 г., в  им оде Е. В. Путятин подписал с Японией выгодный договор: Северокурильские острова признавались владением России, для русской торговли открывались три японских порта, Сахалин признавался совместным владением.

В 1855 г. в низовья Амура прибыли первые русские поселенцы, крестьяне-земледельцы из Иркутской губернии и Забайкалья. В этом же году по распоряжению Н.Н.Муравьева из Петропавловска в устье Лмура был переведен весь гарнизон и местная эскадра. В 1857 г. на Лмуре был основан город Благовещенск.

В 1857 г. с дипломатической миссией в Китай отправился вице- адмирал Е.В.Путятин. Китайское правительство отказало Путятину в пропуске в Пекин сухим путем, через Кяхту, и адмирал был вынужден направиться туда сначала вниз по Амуру, затем из Николаевска морем. 16 мая 1858 г. Н.Н.Муравьев подписал от имени России Айгунский договор с Китаем по разграничению территорий: левый берег Амура от реки Аргунь до устья был объявлен владением России, земли от реки Уссури до Тихого океана переходили в совместное владение России и Китая до разграничения.