Согласно утвержденному 18 июня 1863 г. новому «Учреждению министерства народного просвещения», цензура была отдана министерству внутренних дел; сокращалась численность чиновничьих штатов, за счет чего были увеличены ассигнования на нужды образования. Успеху проводимых Головниным реформ способствовала широкая гласность в работе его ведомства. Открыто печатались всевозможные отчеты, сведения о расходовании бюджетных средств, издавались сборники законоположений министерства народного просвещения.

План реорганизации народных училищ, выработанный ученым комитетом министерства народного просвещения к началу 1863 г., приобрел яркие либеральные черты. Влияние государства на внутреннюю жизнь учебного заведения сводилось к минимуму, широкое распространение должны были получить частные школы. По проекту, начальные училища делились на образцовые, учреждаемые министерством, и народные, создаваемые обществами и частными лицами. Руководство начальными училищами поручалось местным училищным советам из представителей разных ведомств. Таким образом, предлагалась децентрализация управления начальной школой. В Государственном совете проект был дополнен правом земских учреждений избирать часть членов училищного совета.

14 июля 1864 г. Александр II утвердил «Положение о начальных народных училищах». Начальными народными училищами министерства народного просвещения становились: 1) приходские училища, которые должны были содержаться местными обществами щ частично за счет казны и частных пожертвований; 2) народные училища, созданные и содержащиеся частными лицами. Право открывать свои сельские школы имели также министерства государственных имуществ, внутренних дел, удельное и горное; содержание этих школ поручалось местным обществам.