На флоте уменьшилась смертность – если в 1856 г. на каждую 1 тыс. матросов приходилось 49 умерших, то в 1878 г. – 11.

Серьезному переосмыслению подверглись принципы комплектования флота. Генерал-адмирал все более склонялся к отказу от рекрутских наборов, переходу к вольнонаемному комплектованию. Еще в марте 1854 г. Николай 1 разрешил создание вольнонаемной канонерской флотилии, состоящей из 1 тыс. «охотников» – крестьян прибрежных губерний (Петербургской, Новгородской, Олонецкой) для защиты финляндских шхер. Таков был первый опыт использования вольнонаемных ополченцев на военно-морской службе. Константин Николаевич с интересом изучал существовавшую во Франции вольнонаемную систему «морской записи» и считал возможным использовать ее, по крайней мере, в местностях, прилегающих к балтийскому побережью. В 1859-1860 гг. on выступал за постепенную замену «вольным наймом системы насильственных рекрутских наборов» как па флоте, так и в армии, но не встретил поддержки. Вместе с тем вопрос о способах комплектования сухопутных и морских сил стал важнейшим в ходе военных реформ.

Гласному обсуждению многих морских проблем и привлечению общественного внимания к ним способствовал издаваемый морским ведомством журнал «Морской сборник». Н.Г.Чсрнышевский называл его «одним из замечательнейших явлений нашей литературы». До 1858 г. журнал не подлежал общей цензуре, его фактическими редакторами были А.В.Головнин и сам генерал-адмирал. Воспользовавшись своим привилегированным положением, издатели и авторы «Морского сборника» превратили это узкоспециальное издание в рупор передового общественного мнения. Здесь печатались статьи и записки по насущным вопросам общественной жизни – о социально-экономическом развитии, о реформах администрации, суда и системы образования, об отмене телесных наказаний, о крепостном праве.