Вторая половина XVIII в. в России характеризуется возникновением капиталистического уклада, в то время как первая половина XIX в. (до реформы) представляет собой период, к концу которого значительно усиливается процесс формирования капиталистического базиса. Период первой половины XIX в. знаменует победу (на первых порах главным образом в промышленности) капитализма над феодализмом; товарное производство приобретает более широкий характер и постепенно превращается в капиталистическое. Уже в начале столетия господствовали чисто капиталистические мануфактуры, особенно в такой передовой отрасли производства, как хлопчатобумажное, возникновение которого относится ко второй половине

XVIII    в. Если в первые годы XIX в. в России насчитывалось 199 крупных хлопчатобумажных предприятий, на которых работало 8 тыс. рабочих, то к 1813—1814 гг. количество таких предприятий возросло до 400, а число рабочих — до 39 тыс., из которых 97,1% были вольнонаёмными. Важным событием этого периода явился переход от мануфактуры к фабрике, к машинному производству.

Ещё за двадцать с лишним лет до открытий Джемса Уатта русский изобретатель И. И. Ползунов построил первую паровую машину, пущенную в ход в 1766 г. Однако в условиях крепостническо-феодального строя она не получила распространения. В 1805 г. в Петербурге в хлопчатобумажной промышленности впервые был применён паровой двигатель и введено машинное производство. В 1809 г. на полотняной Александровской мануфактуре устанавливаются льнопрядильные машины, а в 1813 г. на заводе Берда уже строится речной пароход.