По расчётам В. И. Ленина, из 97 млн. сельского населения лишь 19,4 млн. человек могли быть отнесены к зажиточному слою, способному предъявлять сколько-нибудь ощутительный для фабрично-заводской промышленности спрос на её изделия. 29,1 млн. человек являлись беднейшими мелкими хозяевами, ведущими полунатуральное хозяйство, а 48,5 млн. человек представляли собой пролетарское и полупролетарское население, увеличение спроса которого на промышленные товары было ограничено их низкой покупательной способностью.

В создании многочисленного слоя потребителей, не связанных с сельским хозяйством, надо видеть ту коренную перемену в экономическом составе населения страны в пореформенный период, которая уже в 90-х годах обеспечила для промышленности широкие возможности развития согласно общим законам капиталистического хозяйства.

Итоги пореформенного развития капитализма подведены были Лениным в его классическом труде «Развитие капитализма в России». Ленин отмечает, что в России в конце 90-х годов образовался довольно многочисленный класс фабрично-заводского пролетариата, оторвавшегося от деревни, успевшего в значительной степени проникнуться чувством классовой солидарности и сознанием необходимости организованной борьбы за свои классовые интересы.

Рост промышленного производства, внедрение машинной техники в России и накопление баснословного богатства в руках эксплуататоров происходили в условиях резкого усиления эксплуатации пролетариата и обнищания широких трудящихся масс.

В 90-х годах под влиянием растущего рабочего движения царское правительство вынуждено было издать закон об ограничении продолжительности рабочего дня до 11,5 часа.