Система высоких таможенных пошлин, которой придерживалось правительство на протяжении почти всей истории развития капитализма в России, снижала конкуренцию импортных товаров для большинства отраслей российской промышленности. Ослабление системы высокого протекционизма наблюдалось лишь в течение короткого периода 1868—1876 гг., когда фритредерские идеи пользовались в правительственных сферах России значительной популярностью. Протекционизм неизменно усиливался, несмотря на значительные успехи, достигнутые промышленностью в последние десятилетия XIX в. При этих условиях ввоз готовых изделий по пониженным ценам во время кризисов не представлял опасности для русской промышленности, так как ввозилось большей частью то, что в стране не производилось или производилось в недостаточном количестве. Исключение составляли лишь машины, ввоз которых до 1881 г. оставался беспошлинным ввиду неразвитости русского машиностроения, но в 80-х годах и этот остаток фритредерства был отброшен. Однако, несмотря на высокое таможенное обложение, импорт машин в покрытии спроса на оборудование до самой мировой войны играл не меньшую роль, чем отечественное производство.

Иное значение для русской промышленности имели колебания цен на ввозимое промышленное сырьё и полуфабрикаты. Сюда относятся главным образом текстильное сырьё (хлопок, шерсть, шёлк) и пряжа, а также кожи, чёрные и цветные металлы. Мы уже видели из описания отдельных кризисов, что падение мировых цен на хлопок или пряжу, вызванное кризисом в Англии или США, каждый раз отражалось соответствующим снижением цен также и на российском рынке.