В то время как для продукции тяжёлой промышленности отдалённые от железнодорожных линий местности были ранее мало доступны или вовсе недоступны, продукция лёгкой промышленности, более способная выдерживать высокие транспортные расходы при гужевых перевозках, могла и без железных дорог проникать в самые отдалённые уголки страны. Для тяжёлой промышленности поэтому расширение обслуживаемой железнодорожной сетью территории имело гораздо большее значение, чем для лёгкой. Это различие особенно сильно сказывалось тогда, когда железнодорожное сообщение стало доступным окраинам, отдалённым от промышленных центров на тысячи километров.

Но главную роль в развитии тяжёлой промышленности 90-х годов всё же сыграли казённые заказы и спрос со стороны строившихся железных дорог; известное значение имело развитие водного транспорта. В 1890 г. речной флот России насчитывал 1 824 парохода мощностью 103,2 тыс. л. с. и 20,1 тыс. парусных и самоходных судов. Через 5 лет число паровых судов возросло до 2 539, их мощность—до 129,8 тыс. л. с., а грузоподъёмность флота увеличилась на 32%.

Новым фактором повышения спроса на металл и машины в 90-х годах явилась постройка броненосного флота, большая часть которого впоследствии нашла себе могилу в водах Тихого океана. Создание этого флота отвечало требованиям русского военно-феодального империализма.