Первые кризисы протекали ещё при господстве в стране феодально-крепостнических отношений, а последние два (1900 и 1908 гг.) в условиях монополистической стадии капитализма. Поэтому экономические кризисы в России рассматриваются нами в разрезе трёх периодов: дореформенного периода, периода промышленного капитализма и периода империализма. Такая группировка кризисов но исключает, а настоятельно предполагает тщательное изучение индивидуальных особенностей каждого кризиса в отдельности.

Рассматриваемый нами дореформенный период (1831 — 1861 гг.) — это десятилетия завершения процесса вызревания капиталистического способа производства, его становления. Капиталистические отношения властно врываются в жизнь, завоёвывая у мелкого производства одну отрасль за другой, но хозяйство в целом остаётся ещё феодально-крепостническим. Капитализм этого периода стихийно прокладывает себе путь в условиях феодально- крепостнических отношений. Глубоко ошибаются исследователи, квалифицирующие Россию 30-х, 40-х и 50-х годов прошлого века как чисто феодально-крепостническую страну. По ревизии 1859 г. в обрабатывающей промышленности России из общего числа занятой рабочей силы лишь 13 % представляли крепостные. Остальные были вольнонаёмными рабочими.

Можно ли уже на данном этапе говорить о полной подверженности не освободившегося ещё от крепостнической скорлупы капитализма закону циклического развития? Вряд ли. Применение механических двигателей в промышленности только началось: в 1860 г. в среднем на одного рабочего приходилась одна десятая лошадиной силы механической энергии. Свыше 90% населения черпало средства к жизни из сельского хозяйства и мало было связано с рынком.