Условием существования и развития крупной машинной индустрии становится образование громадной резервной армии безработных и готовых взяться за; всякую работу людей».

В последние 15—20 лет, предшествовавших крестьянской реформе, распространение механических станков в русской промышленности приняло большие размеры. К 1860 г. во всей России насчитывалось в одной лишь бумаготкацкой промышленности 15 884 механических ткацких станка. Зарождалось и развивалось собственное машиностроение. По исчислениям академика Струмилина, за последнее предшествовавшее реформе десятилетие число механических заводов увеличилось в 5,6 раза, число занятых рабочих на них — в 9,2 раза и объём продукции— в 15,2 раза. Однако производство средств производства в России в ту эпоху не играло значительной роли в расширении рынка. Импорт, составлявший в 50-х годах более половины продукции промышленного производства России, играл значительную роль в снабжении населения страны промышленными товарами, а промышленности— оборудованием и полуфабрикатами.

Ввоз пряжи в несколько раз превышал ввоз текстильного сырья, способствуя развитию кустарного ткачества. Лишь после отмены запрета вывоза из Англии машин, с середины 40-х годов, в России начинает быстро развиваться механическое прядение и резко снижается ввоз готовой пряжи.

Ввиду большого удельного веса ввозимых товаров колебания торгово-промышленной конъюнктуры на Западе существенно отражались на торговле и промышленности России. Во второй половине XIX в., когда в стране создалась достаточно мощная механизированная фабричная промышленность, роль ввоза сильно упала.