В лёгкой промышленности кризис носил гораздо более мягкий характер, чем в тяжёлой. Раньше начавшись, он раньше и закончился. С 1903 г. вся лёгкая промышленность вновь переживала фазу оживления, что выразилось в расширении производства и росте цен.

Тяжелее всего кризис отразился металлургии, металлообрабатывающей, нефтяной и железорудной отраслях, где он привёл к наибольшему сокращению производства и резкому падению цен. Слабее других отраслей затронул кризис каменноугольную промышленность. Позднее начавшись, кризис в тяжёлой промышленности не был вполне изжит и в 1903 г., особенно в нефтяной и металлургической отраслях.

Кризис ускорил переход к империализму, обеспечившему условия для извлечения капиталистами максимальных прибылей путём усиления эксплуатации, обнищания и разорения трудящихся. Вместе с тем кризис вызвал расширение и углубление рабочего движения, принявшего ярко выраженный политический характер.

В чём надо видеть причины того, что в противоположность прежним кризисам кризис 1900—1903 гг. поразил гораздо сильнее тяжёлую промышленность? Почему лёгкая промышленность вышла из кризиса раньше? Основную причину следует искать в характере спроса. Рынок для лёгкой промышленности — это в основном спрос населения и лишь в небольшой доле спрос промышленности (производство лесоматериалов, химическое, технические ткани и пр.). Быстрый рост капитализма в городе и в деревне обеспечивал абсолютное увеличение спроса на изделия лёгкой промышленности.

Прежде всего росло потребление промышленных товаров со стороны сельскохозяйственного населения, составлявшего к концу XIX в. 97 млн. человек.