Капиталистический процесс накопления, указывал Маркс, означающий огромный рост богатства на одном полюсе и нищеты на другом, создаёт имманентную основу для явлений, обнаруживающихся в кризисах.

Опровергая «ребяческие рассуждения» Рикардо о невозможности всеобщего перепроизводства при капитализме, Маркс разъясняет понятие перепроизводства, проводя чёткую грань между абсолютным и платёжеспособным спросом. Он подчёркивает, что во время экономических кризисов наблюдается всеобщее перепроизводство лишь по отношению к платёжеспособному спросу, так как абсолютные потребности значительной части

населения и особенно рабочих именно в эти моменты удовлетворяются и обеспечиваются ещё меньше, чем когда-либо в другое время. Перепроизводство в моменты кризисов имеет отношение только к платёжеспособному спросу и не имеет ничего общего с абсолютными потребностями. Если бы все члены нации смогли удовлетворить хотя бы самые насущные свои потребности, то в истории буржуазного общества не было бы не только всеобщего, но даже и частичного перепроизводства; однако, поскольку целью капиталистического производства является извлечение прибавочной стоимости, а не удовлетворение потребностей человека, кризисы перепроизводства неизбежны.

Маркс подвергает тщательному анализу содержание и формы проявления капиталистических кризисов. Он показывает, что форма, но только «самая абстрактная форма», кризисов и формальная их возможность возникают уже в простом товарном хозяйстве. Возможность кризисов превращается в действительность в условиях развитого капитализма, в силу противоречия между общественным характером производства и частнокапиталистической формой присвоения.