Исследования историков показывают, что на территории чернозёмного центра уже в 60-е годы XVIII в. наряду с расслоением крестьянства наблюдался массовый отход на земледельческие работы. Это свидетельствует о распространении наёмного труда не только в промышленности, но и в сельском хозяйстве. Развитие капиталистической промышленности приводило к назреванию конфликта между развивавшимися производительными силами и их развитие феодально-крепостническими производственными отношениями.

Конец XVIII в. характеризуется крупными успехами в развитии промышленности. Общее число заводов (кроме горных, винокуренных, пивоваренных и мельниц) составляло в 1804 г. 2 402, на которых работало 95,2 тыс. рабочих1. Если в Англии за XVIII столетие выплавка чугуна выросла примерно в 9 раз, то в России за это же время — в 66 раз, что выдвинуло Россию на одно из первых мест в мире по развитию чёрной металлургии. Так, в 1800 г. производство чугуна в России достигло 10,3 млн. пудов, в Англии—И—12 млн. пудов.

Занимая одно из первых мест в мире по выплавке чугуна, Россия в больших размерах экспортировала железо. В 1798 г. английские корабли вывезли из Петербурга в Англию свыше 2,3 млн. пудов железа. Около 300 тыс. пудов русского железа было вывезено из Петербурга в другие страны. В том же году из Архангельского порта было отправлено 97 тыс. пудов железа в Англию и 60 тыс. пудов в иные страны. Общий объём экспорта русского железа в период с 1765 по 1800 г. составил около 85 млн. пудов, или 2,4 млн. в среднем в год.